Por quê? Essa é a primeira palavra em muitos lábios depois de um diagnóstico de câncer. "É uma questão perfeitamente razoável", diz Bert Vogelstein, geneticista do câncer na Universidade Johns Hopkins, em Baltimore, Maryland, que passou a vida tentando responder. Graças a sua amizade com um Ph.D. em matemática aplicada, os dois agora propõem um quadro argumentando que a maioria dos casos de câncer são resultado de má sorte biológica.

Em um artigo publicado na revista Science, Vogelstein e Cristian Tomasetti, que entraram para o departamento de bioestatística na Universidade Johns Hopkins, em 2013, desenvolveram uma fórmula matemática para explicar a gênese do câncer. Veja como funciona: Tome o número de células em um órgão, identifique o percentual de células-tronco de longa duração, e determine quantas vezes as células-tronco se dividem. Com todas as divisões, há um risco de uma mutação que causa câncer em uma célula filha. Assim, Tomasetti e Vogelstein perceberam que os tecidos que hospedam o maior número de divisões de células-tronco são os mais vulneráveis ao câncer. Quando Tomasetti analisou os números e os comparou com estatísticas reais de câncer, ele concluiu que esta teoria explica dois terços de todos os cânceres.

A ideia surgiu durante uma das sessões de debates semanais do par no escritório de Vogelstein. Eles voltaram para uma velha questão: Quanto de câncer é impulsionado por fatores ambientais, e quanto pela genética? Para resolver isso, Tomasetti pensou, "eu preciso primeiro entender o quanto é por acaso e levar isso para fora da imagem.".

Por "acaso" Tomasetti significou a jogada de dados que cada divisão celular representa, deixando de lado a influência de genes deletérios ou fatores ambientais, como tabagismo ou exposição à radiação. Ele foi mais interessado em células-tronco porque suportam mais, o que significa que uma mutação numa célula-tronco é mais susceptível de causar problemas do que uma mutação numa célula que morre mais rapidamente.

Tomasetti procurou a literatura para encontrar os números que ele precisava, tais como o tamanho de células-tronco "compartimento" em cada tecido. Traçando o número total de divisões de células-tronco ao longo da vida contra o risco de câncer em 31 órgãos diferentes revelando uma correlação. Como o número de divisões em alto risco.

O cancro do cólon, por exemplo, é muito mais comum do que o câncer do duodeno, no primeiro trecho do intestino delgado. Isso é verdade mesmo para aqueles que carregam um gene mutante que coloca todo o seu intestino em risco. Tomasetti constatou que existem cerca de 1012 divisões de células-tronco no cólon ao longo da vida, em comparação com 1010 no duodeno. Ratos, pelo contrário, tem mais divisões de células-tronco em seu intestino delgado e mais casos de câncer do que em seu cólon.

A linha entre mutações e câncer não é necessariamente direta. "Não pode ser apenas se uma mutação ocorre", diz Bruce Ponder, um pesquisador de câncer de longa data na Universidade de Cambridge, no Reino Unido. "Pode haver outros fatores no tecido, que determinam se a mutação é mantida" e se desencadeia uma malignidade.

Dito isto, a teoria continua a ser "uma ideia extremamente atraente", diz Hans Clevers, biólogo do Instituto Hubrecht em Utrecht, na Holanda. Ainda assim, ele aponta, o resultado "depende inteiramente de como bons os dados de entrada são."

Tomasetti estava ciente de que alguns dos dados publicados não podem estar corretos. Sempre, "o resultado foi ainda significativo", diz ele. No jargão matemático, o gráfico mostrou uma correlação de 0,81 (A correlação de 1 significa que, conhecendo a variável no eixo-x, neste caso, o tempo de vida do número de células-tronco-divisões é possível prever o valor do eixo y 100% do tempo).

Para Vogelstein, uma mensagem importante é que o câncer muitas vezes não pode ser evitado, e mais recursos devem ser canalizados para detectá-lo em seu iníco.

Douglas Lowy, um vice-diretor do Instituto Nacional do Câncer em Bethesda, Maryland, concorda, mas alerta também que uma grande quantidade de "cânceres são evitáveis" e os esforços para evitar a doença deve continuar.

Embora a aleatoriedade do câncer possa ser assustadora, aqueles no campo veem um lado positivo também. O novo quadro salienta que "a média dos pacientes com câncer ... é apenas azar", diz Clevers. "Isso ajuda pacientes com câncer a saber que a doença não é culpa deles."

Fonte: MUNDO BIOLOGIA