Existem muito poucas pesquisas sobre a exposição residencial bromometano (ou brometo de metila). Nosso estudo é o primeiro relacionar o produto a gestantes e seus bebês", afirma Kim Harley, autora do estudo e diretora associada do Centro de Pesquisa Ambiental e Saúde Infantil da University of California em Berkeley. O fumigante, que é injetado no solo antes do plantio, pode se volatilizar no ar e contaminar bairros próximos. Durante a última década, o emprego de bromometano tem diminuído graças a um tratado internacional que determina a eliminação de produtos químicos que destroem a camada de ozônio que protege a Terra.

Os morangos e algumas outras culturas estão isentos da proibição, porque são considerados "de uso crítico". Os pesquisadores estudaram 442 bebês nascidos de mulheres, em sua maioria latinas originárias do México, que viviam no vale do rio Salinas, na Califórnia, em 1999 e 2000, quando o brometo de metila ainda era amplamente utilizado. Seu emprego nas proximidades das casas de cada uma das mulheres foi baseado em dados do sistema de uso de pesticidas do estado (Pesticide Use Reporting System).

A utilização do pesticida em um raio de 4,8 quilômetros das residências durante o segundo trimestre da gravidez foi associada a um peso de nascimento médio aproximadamente 113,39 gramas inferior ao de bebês de áreas onde não se utilizava o produto. Segundo os pesquisadores, essa diferença corresponde a cerca de metade da redução de peso de nascimento associada ao tabagismo durante a gestação. Não se sabe qual é o significado para a saúde dos bebês ligeiramente menores, porque seu peso ainda está dentro dos limites normais. Apenas 4% dos bebês nasceram com o que é considerado um peso baixo, menos de 2,475 quilos. Bebês que nascem com peso abaixo do normal podem correr riscos de atrasos de desenvolvimento e problemas de aprendizagem.

"Estes dados seriam mais significativos se eles demonstrassem que a exposição ao pesticida levou a uma anormalidade", escreveu Giffe Johnson, um toxicólogo da University of Southern Florida que estuda os níveis de pesticidas em trabalhadores rurais. Segundo Harley, embora o significado clínico das descobertas ainda não esteja claro, "para um bebê na extremidade inferior do peso normal de nascimento 113,39 gramas poderiam fazer uma grande diferença". O cientista também observou que, embora esse grupo de trabalhadores rurais e imigrantes mexicanos em geral tendam a ter bebês com um peso saudável de nascimento "em sua totalidade notamos uma tendência para bebês ligeiramente mais leves". Uma das grandes limitações do estudo é que ninguém sabe exatamente a quanto brometo de metila as mulheres de fato foram expostas. Esses dados foram estimados com base em seus endereços, sem quem fossem feitas medições reais. "Uma mulher poderia trabalhar turnos de 12 horas a uns 65 quilômetros de distância de casa ou passar pouco tempo ao ar livre perto de sua residência.

É impossível dizer se essas estimativas representam um quadro preciso de exposição", argumenta Myles Cockburn, um epidemiólogo da University of Southern California, que estuda pesticidas. Aproximadamente 41% das mulheres trabalharam um pouco no campo durante a gravidez, embora poucas em campos que haviam sido tratados com brometo de metila. A ligação do pesticida com o peso dos bebês ao nascer só foi relatada para exposições no segundo trimestre, e não para qualquer contato no primeiro ou terceiro trimestres. "O segundo e o terceiro trimestres são os principais períodos de crescimento fetal. O segundo trimestre pode ser um período crítico para a exposição ao pesticida", concluiu Harley.

Estudos anteriores em animais já haviam sugerido que o bromometano pode prejudicar o desenvolvimento do feto. Embora os produtores de morango venham tentando substituir o produtos há vários anos, eles não encontraram alternativas adequadas para aplicação em grande escala. Desde 2002, o uso de brometo de metila foi reduzido quase à metade na Califórnia, mas os produtores locais ainda utilizaram quase 1,8 milhão de quilos em 2011 segundo o Departamento de Regulação de Pesticidas da Califórnia.

Apesar do declínio em sua aplicação, "as descobertas continuam muito relevantes para a população de trabalhadores rurais, especialmente os que vivem em áreas onde se cultivam morangos", declarou Harley. O estudo do brometo de metila faz parte de um projeto de 14 anos, ainda em andamento, de cientistas que querem estudar os possíveis efeitos da exposição ambiental na saúde de crianças nascidas no Vale do Salinas, uma das regiões agrícolas mais produtivas do país.

Fonte: UOL